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LA TOPOGRAPHIE DYNAMIQUE DE L’OCÉAN ET LES GRANDS COURANTS MARINS

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S3Les grands courants océaniques jouent un rôle déterminant sur le

comme les continents ou les fonds marins, l’océan possède aussi une topographie propre. Celle-ci est superposée aux creux et aux bosses du géo’ide marin — dont l’origine est liée aux reliefs sous-marins et à la convection mantellique (voir pages 18 et 32). Cette te qualifiée de «dynamique», dont la hauteur est seulement de un à deux mètres, résulte des coi (voir la figure du haut page ci-contre). Il existe en effet une relation entre la hauteur de la topographie; inique et la vitesse des courants. Ces derniers, qui suivent des courbes de niveau, ont une vitesse proportionnelle à la pente locale de la surface instantanée de la mer. Ceci résulte d’un équilibre e: de Coriolis due à la rotation de la Terre et le gradient de pression exercé sur un volume d’e taire par l’océan environnant. La mesure de la hauteur instantanée de la mer permet de calcul et la direction des courants de surface. Avec cette information fondamentale et les modèles de circulatiotion océanique, nous déduisons la circulation profonde dans les océans.

Les grands courants océaniques de surface résultent pour l’essentiel d’un état d’équilibre (appelé équilibre géostrophique) entre le gradient de pression et l’entraî­nement des masses d’eau sous l’action de la rotation terrestre (effet de Coriolis). La force de Coriolis tend en effet à dévier les courants océaniques vers l’Est dans l’hémisphère Nord et vers l’Ouest dans l’hémisphère Sud. Poussés par le vent et déviés par la force de Coriolis, les courants océaniques de surface décrivent des grandes boucles appelées «gyres». Les principaux courants sont le Gulf Stream et le courant de l’Atlantique Nord, le Kuro-Shivo dans la  Pacifique Nord-Ouest, le courant austral autour de . l’Antarctique, et les systèmes de courants i dans les trois grands océans. Ces courants la chaleur accumulée par les échanges thermiques avec l’atmosphère dans les régions tropicales ver les plus  hautes latitudes, avant de la restituer à l’atmosphère. le  Gulf Stream et le courant de l’Atlantique Nord sont ainsi  responsables du climat tempéré de l’Europe occidentale .


 

 

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